Sangat menyenangkan melihat balon udara yang melayang di angkasa di mana balon udara itu mempunyai kantong raksasa yang disebut envelope,  menggelumbung dibungkus oleh kain berwarna-warni. Balon udara merupakan teknologi penerbangan tertua ciptaan manusia yang ditemukan oleh Montgolfier bersaudara asal Perancis sekitar 230 tahun lalu. Kantong udara raksasa yang disebut envelope berguna untuk menampung udara panas dan keranjang yang menjadi tempat kru beserta peralatan yang dibawanya.

Pendek kata prinsip kerja balon udara sangat sederhana. Intinya, udara panas akan mengangkat balon. Pergerakan balon dikendalikan oleh alat pembakar yang mengantarkan udara panas. Ditambah angin juga ikut mengendalikan balon udara.

Lalu dimana pabrik pembuat balon udara? Adalah Cameron Balloons di Bristol Inggris, sebagai tempat balon udara dibuat. Ini adalah pabrik balon udara terbesar di dunia. Pabrik pembuat balon udara lainnya yang juga terkenal adalah Ultramagic dari Spanyol dan FireFly Balloons dari Amerika Serikat.

Model envelope pada sebuah balon udara juga beragam, tapi ada rancangan umum yang digunakan. Balon-balon khusus seperti balon jetstar, bisa dibuat dengan model apa pun.   Saat ini kita bisa menyaksikan balon udara bebas terbang melayang dengan sentuhan teknologi modern, di mana untuk pertama kalinya perjalanan balon udara terjadi di Paris, 21 November 1783.

Festival Balon Udara Internasional digelar di kota Leon, negara bagian Guanajuato, Meksiko, Minggu ( 20/11/2011 ). Puluhan balon udara warna-warni tampak menghiasi langit Meksiko dalam gelaran tersebut. (Foto: REUTERS/ Mario Armas)

Deretan balon udara sedang diparkir untuk ikut ambil bagian di ‘International Lorraine Mondial Air Ballon Festival’ yang digelar di Chambley-Bussieres, sebelah timur Perancis, Juli tahun lalu.  (Foto: AP Photo)

Sebuah festival balon udara bertajuk ‘International Lorraine Mondial Air Ballon Festival’ digelar di Chambley-Bussieres, sebelah timur Perancis, akhir bulan Juli lalu. Dalam acara ini, sejumlah balon udara raksasa warna-warni berpadu indah dengan biru langit Perancis. (Foto: AP Photo)

Sampai saat ini perjalanan balon udara masih berlangsung. Kebanyakan untuk pemecahan rekor seperti rekor ketinggian atau rekor jarak tempuh. Saat itu Vijaypat Singhania mengawaki penerbangan balon udara dan memecahkan rekor pada tahun 2005 ketika ia berhasil menerbangkan balon udara setinggi 21.027 meter di atas udara Mumbai.

Pada Maret 1999, Breitling Orbiter 3, yang secara khusus merancang balon udara yang dikonstruksi oleh Cameron Ballons, melakukan penerbangan nonstop pertama kali mengelilingi dunia. Menurut GeoWeeks penerbangan itu diawaki oleh Bertrand Piccard dari Swiss dan Brian Jones dari Inggris. Perjalanan mereka berdua memakan waktu 19  hari, 1 jam dan 55 menit  serta berhasil terbang sejauh 40.814 kilometer. Fantastis…..

Sumber : GeoWeeks.